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Les digitaliques sont des principes actifs d'origine végétale, apparentés à un alcaloïde (substance toxique extraite d'une plante) appelé digitalineIls ont des propriétés tonicardiaques, utilisées en médecine depuis plus de 200 ans.

Bien que leur toxicité à forte dose soit élevée, des médicaments digitaliques, mis au point au siècle dernier, sont encore employés aujourd'hui, en raison de leur efficacité dans le traitement de certaines pathologies cardiaques. Le point tout de suite.

Histoire des digitaliques

En 1785, un médecin botaniste britannique, William Withering (1741-1799), a découvert certaines propriétés médicinales de la digitaline extraite de la plante digitale, qu'il utilisait en infusion, décoction ou emplâtre, pour soigner des œdèmes (probablement dus à une insuffisance cardiaque).

Par la suite, un pharmacien et chimiste français, Adolphe Nativelle (1812-1889), a mis au point un procédé d'extraction de la digitaline pure, ce qui a permis d'exploiter la digitale pour la fabrication de médicaments cardiotoniques. 

Des recherches de matière médicale d'origine végétale ont mis en évidence la présence d'autres alcaloïdes digitaliques dans diverses plantes toxiques : la scillarine dans la scille maritime, l'ouabaïne dans le strophante (liane africaine),  la convallatoxine dans le muguet de mai.

Au siècle dernier, plusieurs digitaliques, extraits de la digitale laineuse (digitoxine, digoxine, deslanoside, métildigoxine), ont servi à élaborer des médicaments très utilisés en cardiologie. Ils sont aujourd'hui peu employés car souvent remplacés par de nouvelles molécules chimiques moins toxiques. Le seul digitalique actuellement prescrit en France est la digoxine.

Digitaliques : mécanisme d'action et indications 

Les digitaliques agissent en inhibant une enzyme membranaire Na/K ATPase. Cette inhibition provoque une rétention du sodium (Na+), une fuite du potassium (K+) et une surcharge intracellulaire en calcium (Ca++), responsable du renforcement des contractions cardiaques. Elle diminue aussi le tonus sympathique, ce qui ralentit la fréquence cardiaque et la conduction auriculo-ventriculaire.

Les médicaments digitaliques ont des effets thérapeutique bénéfiques qui les rendent efficaces dans le traitement des insuffisances cardiaques chroniques et de certains troubles du rythme supraventriculaires (fibrillations ou flutters auriculaires) :

  • ils renforcent les contractions du cœur (effet inotrope positif) ;
  • ils ralentissent la fréquence cardiaque (effet chronotrope négatif) ;
  • ils augmentent l'excitabilité du myocarde (effet bathmotrope positif) ;
  • ils diminuent la conduction de l'influx nerveux intracardiaque (effet dromotrope négatif).

Un autre effet indirect diurétiqueest aussi utile pour réduire les œdèmes associés à l'insuffisance cardiaque.

Types de médicaments digitaliques

Des médicaments à base de digoxine existent sous une forme galénique orale ou injectable. La forme orale est indiquée pour les insuffisances cardiaques chroniques.

La forme injectable est réservée à des cas urgents de fibrillation auriculaire :

  • Ces médicaments doivent être prescrits par un médecin et leur posologie demande un ajustement individuel précis, en raison de leurmarge thérapeutique très étroite (la dose thérapeutique est très proche de la dose toxique).
  • La posologie de la digoxine (en moyenne de 0,25 mg/jour) doit être adaptée en fonction de la fonction rénale (clairance de la créatinine) et donc réduite chez le sujet âgé.
  • La digoxine est présentée en comprimés dosés à 0,25 mg (Digoxine Nativelle) ou à 0,125 mg (Hemigoxine Nativelle), en gouttes buvables dosées à 5 μg/0,1 ml et en solution injectable dosée à 0,5 mg/2 ml. 

Précautions d'emploi liées aux digitaliques

La prescription d'un digitalique nécessite une surveillance médicale attentive qui doit tenir compte des facteurs de risques pouvant provoquer un surdosage ou une inefficacité du médicament et des effets indésirables dus à une posologie trop élevée.

Des examens sanguins (digoxinémie, kaliémie, bilan urinaire) peuvent aider le médecin à contrôler l'efficacité et l'innocuité du traitement.

Digitaliques : facteurs de risque 

Certains facteurs, comme le vieillissement, l'insuffisance rénale, l'hypothyroïdie, l'insuffisance respiratoire, les désordres hydroélectriques (taux sanguin anormal de potassium ou de calcium) ou les interactions avec certains médicaments (antiarythmiques, bétabloquants, hypokaliémants, antibiotiques, calcium, millepertuis...) modifient le métabolisme de la digoxine et peuvent faire varier son taux plasmatique dangereusement. 

Ces facteurs demandent le plus souvent une modification de la posologie du digitalique administré. Un avis médical est indispensable pour la prise associée d'autres médicaments.

Effets indésirables des digitaliques

Les principaux signes observés en cas de surdosage sont :

  • Des troubles cardiaques : palpitations, bradycardie (rythme trop lent), tachycardie (rythme trop rapide), etc.
  • Des troubles digestifs : anorexie, nausées, vomissements, diarrhée, etc.
  • Des troubles neuropsychiques : céphalée, asthénie, dyschromatopsie (trouble de la vision des couleurs), confusion, délire, etc.

Ces troubles, qui doivent être signalés et pris en charge rapidement, peuvent conduire à un arrêt du traitement.

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